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北海道を走るトロッコ列車「風っこ そうや」 吹き抜けの車窓美にウットリ

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2019年08月18日 08:00  AERA dot.

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写真宗谷本線の幌延〜天塩中川間を行く風っこ。眼下には天塩川の絶景が広がる(C)朝日新聞社
宗谷本線の幌延〜天塩中川間を行く風っこ。眼下には天塩川の絶景が広がる(C)朝日新聞社
 この夏、JR北海道・宗谷本線にトロッコ風車両を使用した観光列車「風っこ そうや」が運転されている。JR東日本のジョイフルトレイン「びゅうコースター風っこ」をJR北海道が借り受けて運行しているもので、北端の鉄路に新風が駆け抜けている。

【写真】雄大な北の大地を走る「風っこ そうや」

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■JR3社の共同で実現した北辺の観光列車

「風っこ そうや」が走る宗谷本線は、旭川と稚内とを結ぶわが国最北の鉄道路線だ。全長259.4kmの多くで牧草地や原野が広がり、沿線には町らしい町も数えるほど。北辺のイメージと合わせ、旅情が募る路線のひとつではないだろうか。

 この観光列車が運行を開始したのは、7月27日のこと。2018年9月に多大な被害をもたらした北海道胆振東部地震を受け、観光復興への願いを託して企画されたもので、JR北海道とJR東日本、JR貨物の3社の共同で実現へとこぎ着けた。

 実際には、JR東日本の「びゅうコースター風っこ」をJR北海道が借り受けて運行し、本州から北海道への車両運搬はJR貨物が担っている。

 今回、「風っこ そうや」として宗谷本線を走る「びゅうコースター風っこ」は、2000年にキハ48形気動車の改造によって誕生したジョイフルトレイン。JR東日本仙台支社管内を中心に、左沢線や北上線、陸羽東線、只見線などで運行されている。

 車両の最大の特徴は、側窓のガラスを取り払って吹き抜けにできることだろう。天井近くから膝元まで迫る大型側窓の肘掛けにより上部を開放することで、トロッコ車両と同様のオープンな車内環境を整えた。空調と引き換えに窓の開く列車が数を減らすなか、開け放った車窓を五感で実感できるのは、それだけでもプレミアものといえそうだ。肘掛けより下もガラス窓となっており、左右だけでなく上下方向の開放感も抜群の展望車両なのである。

 2両編成の車内には、木造のベンチ風座席をボックス状に配置し、各ボックスにはテーブルが備わる。また、天井部分は骨組みや配線の一部などを露出させたデザインで、傘付き白熱灯とのコラボレーションは洗練されたレトロ感が漂う。おしゃれなカフェを思わせるつくりといったらいいだろうか。

 また、雨天などに備え、各窓には電動式ビニールブラインドを設置。冬期にははめ込み式窓が用いられるほか、車内で「だるまストーブ」が焚かれるなどの季節にあった形態を取れる。

「風っこ そうや」は、JR北海道の「北海道の恵み」シリーズ車両を併結した4両編成。中間の2・3号車に「びゅうコースター風っこ」、前後に「道北 流氷の恵み」(キハ40−1720)と「道央 花の恵み」(キハ40−1780)を連結して運行されている。

 ペアを組む「北海道の恵み」シリーズ車両は、普通列車などに用いられているキハ40形気動車のリニューアルで誕生した車両だ。2018年3月から宗谷本線や釧網本線などに順次投入されており、今回の2両のほか「道南 海の恵み」と「道東 森の恵み」とともに定期普通列車などで活躍中。「風っこ そうや」ではフリースペースとして開放されているほか、荒天時の利用も考慮されているので、乗車の際にはこちらもチェックしてみたい。

「風っこ そうや」の運転日は9月8日(日)までの土休日。スケジュール前半の8月12日までは稚内〜音威子府間で運転され、後半の8月17日(土)から9月8日までは、旭川〜音威子府間でそれぞれ1日1往復が運行される。

 運行中の車内や各停車駅では、特産品の販売や観光イベント、乗車証明書プレゼントなどのお楽しみも。音威子府駅構内「常盤軒」の駅そばは、ぜひ体験してみたいとっておきのご当地グルメだ。

 車窓美でも知られる宗谷本線だが、音威子府以北と以南とではロケーションが異なる。前半運行の稚内〜音威子府間では、抜海付近で展開する利尻富士と日本海のコラボがハイライトだった。

 後半運行の旭川〜音威子府間では、大雪山の展望や塩狩峠の通過などをチェックしたい。また、全線の6割弱にあたる士別〜幌延間では天塩川の右岸ぞいとなり、ときに渓谷美が車窓を彩る。

 なお、全車指定席のため、乗車には乗車券のほか指定券(おとな520円、こども260円)が必要。早めの確保をおすすめしたい。

 開放感抜群の列車に乗って、沿線観光を交えながら、北辺のローカル線をたどってみてはいかがだろうか。 (文/植村 誠)

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