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坂本勇人らの「生涯NPB宣言」は山田哲人の去就にも影響? スターがMLBに挑戦する流れは終焉か

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2020年01月21日 16:00  AERA dot.

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写真「最後までジャイアンツでプレーしたい」と語った巨人の坂本勇人 (c)朝日新聞社
「最後までジャイアンツでプレーしたい」と語った巨人の坂本勇人 (c)朝日新聞社
 今オフは山口俊(ブルージェイズ)、筒香嘉智(レイズ)、秋山翔吾(レッズ)と3人がメジャー移籍を実現。その一方で菊池涼介はポスティング申請するも手ごたえがなく、広島に出戻らざるを得なかった。

【写真】「平成で最もカッコいいバッティングフォーム」はこの選手!

 やはり内野手がメジャーに挑戦するのはハードルが高いと思わされた菊池の去就だったが、一方でメジャー移籍を封印してNPBで現役生活をまっとうする意向を見せたスター選手たちもすでにいる。坂本勇人(巨人)と柳田悠岐(ソフトバンク)だ。

 高卒2年目から巨人で正遊撃手の座をつかんだ坂本は、例えば松井秀喜(ヤンキースほか)のようなずば抜けたパワーの持ち主でもなく、イチロー(マリナーズほか)ほどの巧打者でもないが、走攻守の全てを高水準で兼ね備えたファイブツール・プレーヤー。主要タイトルは首位打者1回のみだが、リーグMVPを1回、ベストナイン5回、ゴールデングラブ賞3回などの受賞歴があり、WBCやプレミア12などで日本代表の常連でもある。日本屈指の遊撃手と言っても過言ではないだろう。

 そんな坂本は、2019年から巨人と5年契約を結んでいたことをシーズン終了後に明らかにした。契約満了時には35歳となることを考えると、事実上のメジャー移籍封印での生涯契約に等しく、本人も会見で「最後までジャイアンツでプレーしたい」と語っている。

 一方、柳田は2015年に打率3割6分3厘、34本塁打、99打点、32盗塁で「トリプルスリー」を達成するとともに首位打者とリーグMVPのタイトルも獲得。2018年にも首位打者に輝くなど、パワーと確実性を備えたバッティングは間違いなくNPBでもトップレベルだ。

 もともと坂本よりもメジャー志向が強かった柳田は、2020年シーズン終了後の海外FA権取得を見越して3年契約を結んでいた。ところが2019年に左ひざの故障で38試合の出場にとどまったことでFA権取得が21年シーズン終了後にずれ込んでしまった。

 今年10月で32歳になる年齢を考えると、坂本以上にメジャー移籍実現は難しくなるのが確実。そのため3年契約の最終年だった今年からあらためて7年契約を締結した。本人は「これも運命」とFA権取得がずれ込んだ影響を認めつつ、メジャー移籍を断念する意向を示した。

 いちファンとして彼らがメジャーで活躍する姿を見てみたかったという思いがある一方で、もろもろのリスクや所属球団への思いなどを飲み込んで日本でのプレーを続ける決断を下したことが腑に落ちる部分もある。

 ただ気になるのは、坂本や柳田ほどのスター選手が、あえて意地悪な言い方をすれば「現実に屈して夢を断念した」ことで、今後のメジャー移籍に及び腰になる選手たちが増えるのではないかということ。

 結論から言ってしまえば、余計なお世話ではある。どういう道を選ぼうが、究極的には本人たちが納得して現役生活をまっとうできればそれがなによりだろう。

 かつては川崎宗則がソフトバンクで不動だったレギュラーの座を捨て、マリナーズとマイナー契約を結んでメジャーデビューを果たした。一方でポスティングからアスレチックスへの入団を果果たしたものの、メジャー昇格を果たせなかった中島宏之の例もある。今オフの菊池も結果的にはメジャー移籍に失敗して広島残留となったが、挑戦自体は責められることではない。

 今後は坂本や柳田のようにメジャーには挑戦せずに日本で現役をまっとうして名声や実利を守ろうという選手が増えるかもしれない。それもまたよしだろう。ファンとしては、選手たちがどんな選択をしてどんな結果になろうとも、彼らがユニホームを脱ぐときに「ありがとう、おつかれさまでした」と言うだけだ。

 差し当たっては今季終了後のポスティング、あるいは来年オフの海外FA権でのメジャー移籍が噂される山田哲人(ヤクルト)の去就に注目したい。もし山田が坂本や柳田に続いて「生涯NPB宣言」するようならば、スター選手はメジャー挑戦が当たり前という風潮が過去のものになるかもしれない。(文・杉山貴宏)

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  • 巨人ファンじゃないが、坂本みたいな華のあるプレーヤーがグラウンドいると、観に来て良かったと思うよ。
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