桜花賞のダークホース。デアリングタクトはウオッカ以来の「大物」か

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2020年04月07日 06:31  webスポルティーバ

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 GI桜花賞(阪神・芝1600m)へのステップレースのひとつ、エルフィンS(京都・芝1600m)が現在のように芝のマイル戦になったのは、1987年のことだ。以降、このレースで、1分33秒台で走った馬は、2頭しかいない。

 1頭は、のちに牝馬として64年ぶりに日本ダービーを制覇し、歴史的な名牝となったウオッカ。もう1頭は、今年のレース(2月8日)を快勝したデアリングタクト(牝3歳)だ。

 時計だけでは単純に評価できないものの、およそ30年という長い歴史の中で、わずか2頭しかいないうちの1頭というのは、それだけで価値がある。

 しかも、厳密に言えば、デアリングタクトの走破時計は1分33秒6。ウオッカより、コンマ1秒速い。さらに、今年の京都は、例年以上に時計がかかる馬場だった。それを踏まえると、その時計は驚異的とさえ言える。

 デアリングタクト――。今年の牝馬クラシック戦線には、とんでもない”大物”が現われたものである。

 彼女の名を一躍知らしめたエルフィンSでは、自慢の末脚が炸裂。最後の直線では、文字どおり他馬が”止まって”見えた。

「実は、デビュー戦もすごかったんですよ」

 そう話すのは、関西の競馬専門紙記者である。

「レース前から、栗東トレセンでは『走る』と評判になっていた馬。それで、その初陣にも注目して見ていたのですが、その勝ち方がちょっとすごかった。『これは、ただ速いだけの馬じゃない。勝負根性も一級品だ』と、その時に思いましたね」


 そのデビュー戦は昨年11月16日、舞台は京都・芝1600mだった。2番人気のデアリングタクトは、道中は中団やや前方を追走。馬群の中で、うまく折り合っていた。

 迎えた直線。デアリングタクトの手応えは上々で、馬群の空いたところを目がけてスパートをかけようとした。すると、その矢先。前にいた馬が内によれて、スッとデアリングタクトの行く手をふさいでしまったのだ。

 デビュー戦で、競馬もよくわかっていない2歳馬にとって、そのような、スピードに乗った瞬間での不利は致命的だ。途端に、戦意を失ってズルズルと後退していく馬も少なくない。

 ところが、デアリングタクトは違った。ひと呼吸おいて体勢を立て直すと、外に持ち出して再びエンジン全開。進路をふさいだ馬をあっさりかわして、強烈な決め手を切り出して突き抜けていった。

 先の専門紙記者はこの時、この馬は「クラシック級の大物だ」と確信したと言う。

「最後の1ハロンの時計は11秒3だったのですが、不利を受けて、そこから立て直したことを考えると、この馬自身は10秒台の脚を使っていると想定できます。初めての競馬から、豪快に弾けていたんです」

 ただ、レース自体の時計が遅かったため、この勝利でデアリングタクトが評価され、大きな注目を浴びることはなかった。それでも、この専門紙記者のように、見るべき人はしっかりと評価していた。

 そして、その目の正しさが、次のエルフィンSで証明されることになる。

 このエルフィンSのレース後、2着に入ったライティアに騎乗していた武豊騎手も、「勝った馬が強かったね」と脱帽している。

 父エピファネイア、母デアリングバードという血統。母は無名の未勝利馬だが、母の母は重賞3勝のデアリングハート。3歳時にも、桜花賞3着、GI NHKマイルC(東京・芝1600m)2着と活躍している。

 血統的には一本筋が通っていて、これくらいの活躍馬が出てもおかしくない背景があった。

 また、デアリングタクトを管理するのは、杉山晴紀調教師。「次世代のホープ」と期待されているトレーナーのひとりだ。先述の専門紙記者が語る。

「(杉山調教師は)もともと栗東の武宏平厩舎で調教助手をしていて、その際には、菊花賞馬のスリーロールスを手がけたこともあります。その意味では、GI馬の育て方は知っている、と言えます。実際、勝ち鞍は年々増えています。

 仕事ぶりは、とにかく一生懸命。最近は、その仕事ぶりが評価されて、大きな牧場や有名なオーナーからの依頼も多くなっていると聞いています」

 そもそもデアリングタクトは、億を超える馬が何頭も出る「セレクトセール」において、1200万円(税別)で落札された地味な存在。その馬の秘めた素質を開花させたのが、栗東の「若きホープ」と言われる新進気鋭のトレーナーである。

 何か、大きなドラマが生まれそうな、不思議な鼓動の高まりを覚える。

 迎える桜花賞(4月12日)。初の阪神コース、初の多頭数、加えてGIとなって相手は一気に強化される。デアリングタクトにとって、克服すべき課題は多い。

 だが、エルフィンSで”ウオッカ以来”を実現した馬である。そうした課題を問題にしないほどの”器”であっても不思議ではない。

 桜が舞う仁川の直線――大外から凄まじい脚を繰り出して、強豪各馬を並ぶ間もなくかわしていく、デアリングタクトの姿が目に浮かぶ。

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