投手転向の中日・根尾昂の適性は先発?「守護神として育てるのが面白い」の指摘も

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2022年06月25日 16:40  AERA dot.

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写真9回4番手で登板した根尾。写真・日刊スポーツ新聞社
9回4番手で登板した根尾。写真・日刊スポーツ新聞社
 投手・根尾昴(中日ドラゴンズ)の評価は難しい。ただ、大きな可能性を秘めていることは間違いないだろう。野手から投手に転向を決断し、初めて本拠地で登板した6月19日巨人戦(バンテリンドーム)。4点ビハインドの9回2死で岡本和真に対し、初球を外角低めの149キロ直球でストライク、2球目は外角低めのスライダーで空振りと2球で追い込むと、4球目の直球は自身最速の151キロを計測。最後は外角高めの149キロ直球で空振り三振に仕留めた。


【写真】守備練習をする根尾
 パドレスのダルビッシュ有は現地時間の19日に自身のツイッターを更新。根尾の投球動画と共に、「根尾投手、素晴らしいですね スライダーも一級品です」とつぶやき、ファンの質問に答える形で、「プロで投手経験がほとんどないのに、あれだけの球をストライクゾーンに投げられているだけで凄いです! 課題というか伸び代しかないなという印象ですね」と高く評価した。


 他球団のスコアラーは根尾の投球をこう評する。


「3年間のブランクがあって、直球が150キロを計測することが信じられない。野手でプレーしてきましたが、足腰が強くなり打者として投手心理を読む作業を積み重ねた時間は決して無駄ではないでしょう。『高校時代の投げ方が良かった』という意見もありますが、マウンドから離れていた期間が長いので『野手投げ』になるのは仕方ないと思います。高校時代に戻すのではなく、新たに土台を築けばよいのではないでしょうか。立浪(和義)監督は根尾を先発で育てる方針をコメントしていましたが、個人的にはリリーフの方が適性があるように感じます。球種が多いタイプではないので短いイニングで腕を振った方が直球、スライダーを生かせる。ピンチに動じるタイプでもなさそうだし、投手・根尾は重圧を力に変えられる性格だと思います」


 大阪桐蔭では投手と遊撃の二刀流で名を轟かせた。2年春、3年春と2年連続で甲子園決勝戦のマウンドに立ち、優勝投手に。3年時は同学年の藤原恭大(ロッテ)、中川卓也(早大)、山田健太(立大)、柿木蓮(日本ハム)、横川凱(巨人)らと共に春夏甲子園連覇を飾った。




 プロでは遊撃での活躍を目指したが、思うようにいかなかった。直球に差し込まれる打撃の課題が解消されず、確実性が上がらない。外野の守備は1軍クラスだったが、遊撃はフィールディング、送球など改善点が多く1軍でスタメン出場を勝ち取る信頼感を勝ち取れなかった。プロ4年目のシーズン途中に、立浪監督は根尾と話し合った上で投手への転向を決断した。


 回り道したように感じるが、まだ22歳。大学4年生の年だ。やり直すには決して遅くないことを、中日OBのレジェンドたちが証明している。黄金時代を築いた落合博満監督時代の強力リリーバーとして活躍した浅尾拓也(現中日2軍投手コーチ)と岩瀬仁紀だ。


 浅尾はセットアッパーとして強烈な輝きを放った。最速157キロの直球と140キロを超える高速フォークを武器に三振奪取能力が高く、通算200ホールドをマーク。5シーズンで防御率1点台以下と安定感が際立っていた。11年にリーグ最多の79試合に登板し、7勝2敗10セーブ45ホールド、防御率は0.41で2年連続最優秀中継ぎ投手に輝き、リリーバーでは異例のリーグMVPに選出された。浅尾は生粋の投手ではない。高2まで捕手だった。テークバックが小さく腕の振りが速い独特の投げ方は「異色の経歴」が生み出したものだった。


 また、守護神として史上最多の1002試合、407セーブの金字塔を打ち立てた岩瀬も愛知大の時にリーグ歴代2位の124安打を放ち、3年時に外野手で大学日本代表に選出されている。投手転向を決断したのは4年秋。当時22歳で決断のタイミングが根尾と奇しくも重なっている。


 浅尾、岩瀬は投手としての完成度を高めてプロで入団しているため、根尾と同列に扱うことはできないかもしれない。だが、根尾も投手として大成する可能性は十分に秘めている。


「根尾はお客さんを呼べる数少ない選手です。スター性が凄いので結果を出せば盛り上がるし、投手陣の良い刺激になる。野手として結果を残せなかったので背水の陣であることは間違いないですが、注目度が高いので野手から投手に転向したパイオニアになってほしいですね」(名古屋の放送局関係者)


 1年後、3年後、5年後…異例の挑戦でどのような進化を遂げているか楽しみだ。(梅宮昌宗)


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