一大ブームを起こしたレッサーパンダ風太くんの今の生活は? 19歳で孫が20頭、子は8頭

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2022年07月05日 11:30  AERA dot.

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写真2005年のブームの頃の風太くん。立つ瞬間を見ようとたくさんの人がつめかけ、立ち上がると歓声が(千葉市動物公園提供)
2005年のブームの頃の風太くん。立つ瞬間を見ようとたくさんの人がつめかけ、立ち上がると歓声が(千葉市動物公園提供)
 2005年に後ろ足でスクっと立つ姿がかわいいと一大ブームを起こした、千葉市動物公園(千葉市若葉区)のレッサーパンダの風太くん。今日7月5日が19歳のお誕生日。人間の年齢に換算すると80歳以上のご高齢で、4月16日頃から食欲がなくなり、展示を2カ月間休止していた。先月9日に展示が再開したもののファンからは心配の声が上がっていた。


【写真】風太くん最新ショットはこちら!
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「以前長く療養した歯の病気の時は、飼育員さんがエサをすりつぶして食べさせていたので、なんとか大丈夫だろうと思っていましたが、今回は食欲が落ちたというよりエサを食べない状態だったので、本当に本当に心配で……。千葉市動物公園のTwitterの通知を受け取るようにしているんですけど、その通知がくるたびに体調が悪化したとかだったらどうしようかと思っていました」


 と、話してくれたのは、07年から千葉市動物公園に通い詰め、風太一家を見守る民間団体「風太ァズ」を12年に立ち上げたイラストレーターの風子こと中野志保さん。話を聞いた日も風太くんを訪ねていたそうで、


「今日は寝ててかわいかったです! 午後1時30分頃、リンゴを飼育員さんがあげるタイミングだったのですが見逃してしまい、アクティブな風太くんには会えませんでした。残念でしたが、動物園のどこかで風太くんらしく普通に過ごしているのだと実感できて良かったです」


 心配された風太くんの体調だが、千葉市動物公園のレッサーパンダ担当の飼育員・水上恭男さんがこう説明してくれた。


「4月中旬にエサを食べなくなりました。吐き戻し、軟便の症状があり、過去にも同じような症状で軽いものはありましたが、全くエサを食べないというのは初めてでした。ちょうど、体毛がはえかわる時期だったので、毛がお腹に入って調子が悪くなったようです。毛を刈って、なめても大丈夫なようにしています。今は朝のエサは残しがちですが、夕方は全部食べています。20年12月に右頬に歯槽膿漏のような歯に膿がたまる症状が出たときは手術もして、同時に皮膚の病気もして、今回よりも療養期間が長く5カ月くらいかかりました。今回は2カ月のお休みで回復して、みなさんが心配してくださっているようなことはなく、大丈夫です」




 とはいえ、全国各地で40度越えを記録する連日の猛暑、病み上がりの風太くんでなくても大変そうだ。


「あまりに暑くてバテています。元々レッサーパンダは夏の暑さには弱いです。室内と屋内を行き来する扉を開けていますが、風太くんは10分しないうちに室内に入ってしまっていますね。体調が回復した直後は室内と屋外を行き来していたのですが、この暑さで室内にいることが多いです。残念ながら来園者のみなさんはあまり風太くんを見られないのですが、出てくるかは風太くん次第ではあります」(水上さん)


 風太くんは03年7月5日に静岡市立日本平動物園で生まれた。04年3月に千葉市動物公園に引っ越してきて、05年に背筋をピンと伸ばしたりりしい立ち姿で一躍人気者に。10年以上たった今も千葉市動物公園のマスコット的存在だ。どうしてこんなにも風太くんに魅了されるのか? 前出の「風太ァズ」の中野さんはこう解説する。


「飼育員さんから聞く特徴によると、結構ビビりなところもあるし、レッサーパンダなのに寒がりだったり。そして俺様キャラなんですよ。風太くんから他の仲間にケンカを売るけど、先に逃げてしまうなんてところもあって、ずいぶん面白い子だなと思ってハマりました。犬や猫と違い、まだ謎があるというか、レッサーパンダはこういうものだという確立したものを理解してないのも魅力、というか見ていて楽しいです。好物のリンゴは“ちょうだい、ちょうだい”ってするけど、人間にこびたりはしない。かわいい見た目なのに、したたかさはなく、本能のまま。そういうところも見た目とのギャップがあってかわいいなと思います」(中野さん)


 そう話す中野さんは、風太くん愛を語り出すと止まらない。


「風太くんは“立っただけのアイドル”ではないので、いろいろなところを知ってもらいたい。風太くんは繁殖も頑張って、たくさんの子孫を残しました。そういう功績も伝えていきたいなと。“風太くんって、あの立った子でしょ!?”だけではちょっと寂しいと思っています」(中野さん)




 風太くんブームを知らない方に補足しておくと、風太くんのいる千葉市動物公園の来園者が記録的に増えたのはもちろんのこと、当時、缶コーヒーのCMにも起用されている。起用した企業はその理由を「背筋を伸ばして立つ風太は、ブラックコーヒーのさえ渡る気分を表現するのにぴったりだった」と説明している。まさに、アイドルだった。


 しかし、「風太ァズ」の中野さんが「ただのアイドルと言うなかれ」と強調するように、繁殖の功績がある。風太くんとその奥さんのチィチィの間には、子どもが8頭(幼獣で亡くなったのを含めると10頭)、孫が20頭(幼獣で亡くなったのを含めると31頭)、ひ孫、玄孫までいるという。


 風太「くん」の呼び名のためか年齢をうっかり忘れてしまうが、今日で19歳になった玄孫までいるおじいちゃん。まだ、元気にスクっと立ち上がるのか?


「いまはもう立てません。筋力の低下ですね。人間に例えるなら、座っている状態から片足で立つというのが難しいのと同じ。そもそもレッサーパンダで、風太くんみたいにあれほど真っ直ぐに立てるのは見たことがない」(水上さん)


 立たずとも、たくさんの家族たちと共にまだまだ長生きしてもらいたい風太くん。中野さんは、誕生日にも風太くんを朝イチで訪問するという。


「開園と同時に行くのは、早くお誕生日おめでとうを伝えたいから! お誕生日には、2010年から、みんなからコメントを集めた色紙をプレゼントしています。いまはTwitterでつながっている人たちもいて、今回は復帰おめでとう&お誕生日おめでとうの声をみなさんからいただいていて、色紙にしてお渡しします。風太くんが読めるわけでもないので(笑)、それを飼育員さんが読み上げてくださいます。それにしても、誕生日の1カ月前に復帰して、誕生日までに体調を整えて、また、みんなの前に来てくれるとはさすがスターだなと(笑)。持っているんですよ、そういうところ!」(中野さん)


“持ってる男”でもあった風太くん、お誕生日おめでとうございます!(AERA dot.編集部・太田裕子)


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